الخلية هي الوحدة الأساسية للكائن الحي، ويعبر مفهوم الخلية عن أصغر وحدة في أجسام الكائنات الحية وهي الوحدة التي تتجمع لتشكيل الأنسجة، والخلية محاطة بملف تتشكل منه الكائنات الحية، بحيث توجد كائنات حية تتكون من خلية واحدة فقط، وهناك نوع كائنات حية أخرى تتشكل نتيجة اتحاد عدد من الخلايا المختلفة أو المتشابهة، وهناك نظرية أن الخلايا هي الخلايا الرئيسية لبنة بناء في أي كائن حي وتعتبر أحد أسس علم الأحياء، تنص على أن الخلايا الموجودة تشكل خلايا جديدة وتشكل الأساس لبنية ووظيفة جميع الكائنات الحية، فالخلية هي الوحدة الأساسية للكائن الحي.

الخلية هي الوحدة الأساسية للكائن الحي، سواء أكان ذلك صحيحًا أم خاطئًا

تنقسم الخلايا إلى عدد من الفئات المختلفة، ويتم تمثيل هذه الأنواع بالخلايا حقيقية النواة والخلايا بدائية النواة. للتمييز بين كلا النوعين، استمر الشرح بالنقاط.

  • الخلايا بدائية النواة: هي الخلية التي لا يحيط بها غشاء خلوي، لأنها تحتوي، بالإضافة إلى السيتوبلازم، على منطقة كثيفة غير منتظمة الشكل تسمى المنطقة النووية، بحيث تفتقر إلى غشاء فاصل بين المنطقة النووية التي تحتوي على العوالق النباتية والسيتوبلازم، وهذا هو الفرق الرئيسي بين الخلايا البدائية وحقيقية النواة. ومن الأمثلة على ذلك: الطحالب والبكتيريا القديمة.
  • الخلايا حقيقية النواة: هي تلك الخلايا التي تتكون من النواة والهيكل الخلوي والسيتوبلازم وغشاء الخلية. أما الأجزاء التي تتكون منها داخل الخلية والتي عادة ما تكون مرتبطة بالسيتوبلازم، فهي تشمل البلاستيدات الخضراء والميتوكوندريا والليزوزومات وأجسام جولجي وشبكية العين.

هناك استثناء لوجود الخلية في الكائنات الحية، بحيث يعتبر البعض الفيروسات كائنات حية، لكنها ليست مكونة من خلايا، لذا فهي كائنات غير حية، على الرغم من وجود كائنات حية مميزة معينة.